安大略大步推進省民免費教育一條龍

陳國治

一年一度的CNE熱鬧開張,在小孩子歡天喜地之際,同時亦告訴我們夏季快將結束,旅遊旺季開始淡出。接踵而來的,是另一個領域變成旺季,那就是教育——學生即將返學校了。不論是四歲小孩,活躍的中小學生,還是開始對未來憧憬的年輕學子,都將投入這股九月份的教育洪流,參加這個“旺季行動”。

在安省,四歲的孩子就可以免費上學,這是安大略省與眾不同的地方。因為安省近兩年開辦了免費全日製幼稚園,對4至5歲的兒童開始實行幼兒早期教育,這在北美是一個創舉。教育應該從幼兒抓起,俗話說“三歲定八十”,幼兒期的智力、知識、技能和人際能力的發育,對一個人未來的人生成功有重要的影響。有鑒於此,省府堅持依照教育專家建議開創全日製幼稚園項目,經過兩年的過渡期,目前已全面實行。這不是機械式地把上學年齡提前,而是及早為兒童開創建立在人際互動、玩耍、探索和求知基礎上的學習,這一免費政策讓省內很多家庭受惠,不僅為家長們節省了大筆托兒費用,每個孩子每年節省7000元(多倫多地區節省更多),更重要的是讓孩子接受早期幼兒教育,有一個更好的人生起點。奇怪的是,當年這個政策提出後,保守黨對此極力反對,並誓言一旦上台就要停止這一項目。當時的保守黨黨魁和現在的彭建邦(Patrick Brown)很類似,明知這一政策對百姓有益、對安省未來有益,卻一時支持、一時反對,猶如船頭板上剛剛釣上的魚,反來覆去,Flip過來,flip過去。

加拿大的小學和中學同樣是免費的,這個公立學校的教育體系已經形成了多年,讓每個家庭的孩子,不論貧富,都有接受初等教育的機會。政府歷來對教育非常重視,每年都大手筆投資資金,並打造更優良的政策。年輕人是未來社會的棟樑,是安大略和加國的未來棟樑,而接受了良好教育的年輕人,則是安省未來的鋼鐵棟樑,經過多年努力,安省教育體制被國際機構評比為在全球英語國家中位居第一。

今年,安省經濟增長繼續高於G7各國,省府也實現財政平衡。政府有錢出錢,從今年9月新學期開始,全新的大學或專上學院助學金補助OSAP開始實施,為大部分家庭增加助學金,為中低收入家庭提供免學費的高等教育。這些措施和投資,同樣也是必要的。因為全球化競爭越來越激烈,核心競爭力越來越依靠知識經濟,加上人工智能、高科技的發展,工作崗位越來越依賴高等教育程度。正因如此,“高科技呼喚高教育”,為了立足高科技,一定要高教育。省政府現今推出的免費高校教育,對學子們的前途極為重要。省政府極力推動免費教育一條龍,從小到大,從早期幼兒教育到高等教育、職業培訓及科技研發實力,安省正不停地優化教育,大步推進。這是一個長期的戰略。

因為學生們重返校園,教育的旺季帶來馬路上的旺季,而另一個現象,就是天上飛機的旺季。安省不斷吸引國際留學生,他們知道我們的教育水準高,高等教育人才輩出,而且留學之後可以選擇留下來。從而有越來越多的國際留學生選擇以安大略省作為接受教育目的地。在當今動盪的世界,歐洲出現英國脫歐的不穩定,美國排外情緒回潮,中東戰火不斷,加拿大和安大略省可以說是一枝獨秀。國際留學生令到飛機航班進入旺季、房主租屋也進入了旺季。

留學生來安省留學,是件好事,他們促進本地經濟,學成之後也可能成為安省移民的人才寶庫。因此國際留學生的旺季,不論從短線和長線看,對安省都非常重要。

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